Compañías de Salvataje

Es importante completar un poco la imagen del sur para poder comprender mejor el “Finis Terra”. Si tomamos lo publicado por el periodista Roberto Payro (1898) vemos que en Punta Arenas tenían asiento las siguientes compañías de vapores: “Pacific Steam Navigation Company” , “Lloyd Norte Aleman”, “Messageries Maritimes”, “Kosmos” (de Hamburgo) y “Charles Reunis” , además de una italiana y otra norteamericana que no nombra. En cuanto a las compañías de salvataje nombra a cuatro , ellas eran: la de Braun y Blanchard, con cuatro buques; la de Kurtz y Wahlen , con dos; la de Menendez con dos vapores y la Sociedad Anónima que arma uno. 

¿Por qué tantas compañías de salvataje? Sencillo, se dedicaban a socorrer las embarcaciones que tenían problemas por la zona con contratos a riesgo (sin cura no paga), es decir: trabajaban a un porcentaje del 70 al 80 por ciento de los productos netos salvados. Además de dicho trabajo realizaban cabotaje y daban apoyo, fletados por el gobierno , a los centros agrícola-ganaderos que se establecían.
Continuando con la descripción de Roberto Payro dice de Punta Arenas: ” … Cúters, goletas, pailebotes de dos y tres palos, de veinticinco a doscientas toneladas y más, abundan en el puerto, y llevan casi sin excepción la bandera chilena; estos barcos hacen toda especie de trabajo , desde el flete sencillo, hasta las expediciones de caza de lobos o en busca de oro en la Tierra del Fuego; y sea lo que hagan contribuyen a impulsar y fomentar la colonia … ” . 

¿Cómo actuaban? 

En principio debían de salvar a los sobrevivientes, que muchas veces, además de tener la desdicha de naufragar en dichas latitudes corrían el riesgo de ser matados por piratas que se dedicaban al saqueo de las embarcaciones naufragadas. se salvaban económicamente todos los integrantes de la empresa , ya que además del porcentaje convenido , por el capitán o el armador, los hombres iban a su vez en un porcentaje entre ellos . Esta actividad era tan especial que hasta se inventó un nuevo vocablo todavía utilizado en la actualidad: el “raqueo” (de “wreck”, naufragio en inglés, pronunciado “rek” y “wrecking” – “raqueo”).
Pero, ¿ Porqué se hundieron y dónde ? ¿Fueron todos en el Cabo de Hornos ? En realidad, cuando nos referimos al Cabo de Hornos estamos involucrando a toda la zona; no sólo a la famosa isla sino a todo el archipiélago que la rodea e incluso, los navegantes, incorporaron a la Isla Grande de Tierra del Fuego . Así cuando se habla que “se perdió en la zona” se puede referir al : Estrecho de Magallanes, Canal Beagle, el Cabo propiamente dicho , Península Mitre o la “misteriosa” Isla de los Estados.
Las que se hundían en navegación , por lo general , era porque una fuerte tormenta las llenaba de agua haciéndolas zozobrar tan rápidamente que era raro que existiera un solo superviviente. Este tipo de naufragio no deja rastros visibles y donde se encuentran hundidas las naves hay mucha profundidad. 

Existió un caso famoso durante el siglo XIX donde doce mercantes que partieron juntos de Chile hacia el Atlántico se hundieron durante la misma tormenta, el mismo día y sin sobrevivientes. Ninguno pudo vencer al “Cabo”. Pero la duda queda ¿Fue en las inmediaciones del Cabo de Hornos? 

Las pérdidas en el Estrecho de Magallanes eran, por lo general, por estar bordejeando y en alguna mala maniobra embicaban la costa o pegaban contra una piedra. 

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